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Le placebo aussi efficace que le sirop contre la toux

Le 1er novembre 2014

D’après des chercheurs du Penn State College of Medicine [1], le sirop d’agave et un placébo étaient tous deux plus efficaces que pas de traitement du tout contre les symptômes de la toux chez les jeunes enfants. Ces résultats montrent qu’un placebo peut donc davantage aider les enfants que d’attendre seulement que ça passe.

Les instances gouvernementales médicales ou de sécurité alimentaire recommandent aux parents d’enfants de moins de deux ans de ne pas leur administrer de médicament contre la toux ni contre le rhume à cause de problèmes liés à la sécurité et à l’absence d’éléments de preuve montrant leur efficacité pour ce groupe d’âge. Les étiquettes de ces médicaments, souvent non remboursés par la Sécurité Sociale, interdisent même leur délivrance aux enfants de moins de 4 ans.

La toux est quelque chose de fréquent chez les bébés et les jeunes enfants, c’est l’une des principales raisons pour lesquelles les parents rendent visite au pédiatre. Il y a très peu de preuves confirmant l’utilité et l’efficacité des médicaments vendus sans ordonnance contre la toux, surtout chez les jeunes enfants. En l’absence de traitements vraiment efficaces, les médecins sont souvent contraints par les parents de prescrire des antibiotiques qui pourtant n’affectent pas le virus qui cause le rhume ni ses symptômes.

En 2007, une équipe de chercheurs a publié une étude montrant que le miel était plus efficace qu’un placébo contre la toux des très jeunes enfants. Les résultats ont été depuis reproduits par d’autres chercheurs. Cependant, le miel n’est pas autorisé pour les enfants de moins d’un an à cause des risques de botulisme infantile. Or le sirop d’agave partage les propriétés physiques du miel sans les inconvénients relatifs au botulisme infantile.

Pour étudier les effets du sirop d’agave et du placebo sur la toux des enfants, les chercheurs ont étudié 119 enfants âgés de 2 à 47 mois atteints de toux, accompagnée de ses symptômes sur une durée de maladie de 7 jours ou moins. Les patients ont été choisis par des pédiatres. Trois groupes d’enfants ont reçu soit du sirop d’agave aromatisé vendu dans le commerce, soit de l’eau aromatisée qui avait le même gout que le sirop soit enfin pas de traitement du tout. Les parents ont rapporté la fréquence de la toux de leurs enfants, la sévérité de leur toux ainsi que d’autres mesures, et la qualité du sommeil des enfants et des parents a été mesurée.

Le sirop tout comme le placebo étaient supérieurs à pas de traitement du tout, mais il n’y avait pas de différence significative entre les deux premiers. "Nous avons découvert qu’un placebo était meilleur que de ne rien faire", explique le chercheur. "Pour les enfants de moins d’un an, pour lesquels il n’y a pas d’autre option, ces résultats peuvent être particulièrement importants."

Dans un petit sous-groupe de 30 enfants de moins d’un an, le sirop était plus efficace que le placébo. Les résultats étaient cliniquement significatifs mais pas statistiquement, et ils nécessiteraient d’être plus étudiés pour ce groupe d’âge seulement afin de confirmer ou d’infirmer l’effet.

En tout cas, le fait d’avoir recours au placebo contre la toux des jeunes enfants pourrait réduire l’utilisation inappropriée d’antibiotiques. En effet, les effets secondaires consécutifs à la prise de sirop ou de placebo étaient rares dans les groupes étudiés. En outre, cette étude montre que contrairement à la croyance populaire, les enfants sont eux aussi tout à fait réceptifs au placebo.

Les chercheurs de conclure que peut-être que le fait de donner un placebo, comme du sirop ou de l’eau sucrée, peut aider les parents et leurs bébés à passer le cap de cette désagréable maladie. C’est un échange que devraient avoir les pédiatres avec leurs patients, ce qui est loin d’être gagné.


Références et notes :

[1] Placebo Effect in the Treatment of Acute Cough in Infants and Toddlers. A Randomized Clinical Trial. JAMA Pediatr.

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