Coïncidence, corrélation et hasard (Suite)

Si nous voulons traiter avec justesse les défis du monde dans lequel nous vivons, nous ne pouvons pas faire confiance en notre intuition, parce que notre intuition est conçue pour un monde très différent. Il nous faut être plus malin que cela : il nous faut raisonner.


Corrélations ?

Bruno est mon petit voisin, et celui-ci a décidé de se mettre à la guitare. Nous avons donc droit tous les soirs à un mélange d'AC/DC, de Metallica et de Nickelback. Bruno s'en donne à cour joie, grattant sa guitare le plus fort qu'il peut pour assouvir son désir de célébrité future. Mais nous avons de mauvaises nouvelles pour Bruno. Car nous avons découvert une corrélation statistique robuste entre la musique forte et l'acné. Après avoir étudié les tableaux et graphiques plusieurs fois, il n'y a pas de doutes : plus vous écoutez du rock fort, plus votre acné va empirer. Et avec Bruno qui tente désespérément d'attirer l'attention de Jennifer au 37 de la même rue, je suis sûr qu'en lui montrant cette recherche nous verrons le volume du son de sa guitare diminuer.

Et justement, Jennifer est en train de se payer une glace chez le glacier du coin. Avec sa famille qui s'apprête à partir en Floride pour les vacances, je me dois de l'avertir que plus il y a de glaces vendues et plus il y a d'attaques de requins. De nouveau, nous avons fait des recherches approfondies, et les chiffres ne mentent pas. Elle ferait mieux de manger une pomme à la place.

Enfin, allons voir le directeur de l'école du quartier. Car il faut lui parler d'une étude qui montré un lien clair et démontré entre le niveau scolaire et la taille des mains chez les enfants. Plus les mains sont grandes et plus les élèves sont bons en lecture, semble-t-il. Peut-être faudrait-il lancer un programme d'étirement des mains, par exemple les mercredis après-midis ?

Ces exemples pourraient sembler bizarres et improbables, mais ils ne sont pas le résultat de mauvaises statistiques. Toutes ces informations sont absolument correctes. Leur étrangeté vient de notre propre raisonnement. Nous voyons deux choses qui évoluent ensembles et notre instinct est d'évaluer si elles sont reliées par une cause et un effet. Malheureusement, notre instinct a souvent tort. Dans tous ces exemples, une variable tiers "confondante" est effectivement la cause des deux variables corrélées.

Il est absolument vrai que les gens qui écoutent de la musique fort sont plus susceptibles de souffrir d'acné, mais seulement parce que les adolescents constituent une partie importante de ces deux groupes (le groupe de ceux qui écoutent de la musique fort et celui qui a le plus d'acné). L'acné et la musique forte sont certainement corrélées. Mais corrélation ne signifie pas causalité. La même chose est vraie pour les requins et la crème glacée. Le nombre d'attaques de requins et de crèmes glacées vendues augmente tous les deux en été, avec le beau temps qui pousse les gens à aller se baigner et à manger des glaces. Et pour les grandes mains ? Les enfants les plus vieux sont plus grands, et savent mieux lire.

     


Pour aller plus loin :
- 150 petites expériences de psychologie (pour mieux comprendre nos semblables), Serge Ciccotti.
- La loi des séries, hasard ou fatalité ? Elise Janvresse, Thierry de la Rue.
- Coïncidences : Nos représentations du hasard. Gérald Bronner.
- Crimes contre la logique. Comment ne pas être dupe des beaux-parleurs. Jamie Whyte.
- Vous avez dit hasard ? : entre psychologie et mathématiques. Nicolas Gauvrit.
- Penser le risque : Apprendre à vivre dans l'incertitude. Gerd Gigerenzer.
- Devenez sorciers, devenez savants, G.Charpak, H.Broch.
- Les influences inconscientes. De l'effet des émotions et des croyances sur le jugement. Ahmed Channouf.
- Statistiques : Méfiez-vous ! Nicolas Gauvrit.
- Attention, statistiques !, Joseph Klatzman.

A lire aussi :
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- Les variables de confusion.
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- Toutes les nouvelles en psychologie.
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